Normaal is de maand januari voorbehouden aan een standaard winterstop en voor topclubs steeds vaker een trainingskamp in een warm en fout Qatar. De Corona-accordeon heeft echter alle sport en ook het voetbal zo in elkaar gedrukt dat van de geijkte arbeids-rustverhoudingen geen sprake meer kan zijn. Het is nu écht topsport; niet alleen op het veld en in de medische begeleiding maar ook in de bestuurskamers. Na een zogenaamd gemakkelijke eerste competitiehelft (waarin Ajax desalniettemin tweemaal verloor en met een deprimerend gelijkspel afsloot) resteren er nog 20 wedstrijden in 2021. Worden de (6) toppers tussen PSV, Feyenoord en Ajax doorgaans opgesplitst door die winterstop, in januari zal Ajax naast zijn gezworen tegenstanders ook AZ, de ploeg die men in de vorige jaargang niet wist af te schudden, treffen. Omdat Ajax ook voor de beker in Alkmaar moet aantreden, staan er 4 toppers in één maand op de kalender.

Lees ook: Ons Aller Ajax: ‘9 dagen in december’

Er staan wat rekeningen open en het is de vraag of Ajax doordrongen is van de urgentie. PSV staat slechts op één puntje van de Amsterdammers en de overtuiging die eind 2019 uit de ploeg verdween, is nog altijd niet teruggekeerd. Het thuisbrengen van Davy Klaassen leek onmiddellijk bij te dragen aan een herstel van het voetbal dat Ajax voorstaat. Die opwinding verloor aan kracht toen de ervaren Davy zo enthousiast vóór de troepen uitliep dat het punten kostte. Na de 2019 kopie van de groepsuitschakeling in de Champions League stelde de trainer dat de huidige selectie van Ajax ‘niet heel breed is’ voor deze topcompetitie. In het allesbeslissende thuisduel met Atalanta Bergamo liet hij de 18-jarige Brian Brobbey het uitvechten met een rotsvaste Italiaanse defensie. In de eerste wedstrijd na die Europese kater had Klaas-Jan Huntelaar (37) aan slechts 7 minuten genoeg om zijn waarde in de spits te tonen. Het argument van zijn vanzelfsprekende doelpunten in de Eredivisie is net zo opportunistisch als het opstellen van een junior in een wedstrijd van ruim 12 miljoen euro.

Marc Overmars sprak van een ‘Tussenjaar’; een kwalificatie die later door Edwin van der Sar werd genuanceerd. Het was vooral ‘financieel’ bedoeld. Ajax kent geen tussenjaren. Er moet altijd worden gepresteerd en dat begint bij het kampioenschap. Januari wordt daarom het scharnierpunt van het lopende seizoen. Ten Hag heeft aangegeven dat de selectie er klaar voor is. Fans en volgers zien Achilleshielen en beren op de weg maar Erik verzekert ons dat hij niemand extra nodig heeft. Dat is prijzenswaardig en deze zware tussenmaand zal daarover uitsluitsel geven. Het aanstaande tropenrooster is overigens wel een idee om meer weerstand te organiseren. Bijvoorbeeld door een volwassen play-off om de titel. Twee ploegen die elkaar bestrijden naar Amerikaans model van de ‘Best-of-seven’. De club die 4 wedstrijden wint, is met recht De Landskampioen. De Chicago Bulls van Michael Jordan waren in zo’n serie onverslaanbaar. Dat zou Ajax niet misstaan.

Robert Leon
www.dutchfellow.wordpress.com